Imagem do Dia: Plutão e Caronte

2003-05-01

Crédito: Dr. R. Albrecht & ESA/ESO Space Telescope European Coordinating Facility & NASA.
Telescópio: Hubble Space Telescope (NASA/ESA).
Instrumento: Faint Object Camera (FOC).
Nesta imagem obtida pelo Hubble em 1994, vemos claramente o planeta Plutão e a sua lua Caronte. Plutão foi descoberto pelo jovem Clyde Tombaugh em 1930, durante a procura sistemática de um planeta transneptuniano previsto pelos cálculos de Percival Lowell e William Pickering. Embora os cálculos estivessem errados, Plutão foi descoberto. Em 1978, Caronte é detectada por James Christy, do Observatório Naval dos EUA, que repara numa mancha irregular em Plutão numa chapa fotográfica. A presente imagem foi obtida quando o planeta se encontrava a 2,6 mil milhões de quilómetros da Terra, ou seja, 30 vezes a distância entre a Terra e o Sol. Caronte encontrava-se próxima da máxima elongação da sua órbita à volta de Plutão (0,9 segundos de arco), de forma que os dois objectos estavam separados por 19 640 km. Esta imagem permitiu medir com precisão o diâmetro de Plutão - 2320 km - e de Caronte - 1270 km. A diferença de cor nos objectos, com Caronte mais azulada do que Plutão, indica que as suas superfícies têm estruturas e composições diferentes. Um halo brilhante em Plutão sugere que este possa ter uma camada reflectora à superfície.

 

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